Las características mecánicas del rotavirus encierran aspectos claves de la infección

Un equipo de investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM), el Instituto de Salud Carlos III (ISCIII) y el Centro Nacional de Biotecnología (CNB) ha logrado medir las propiedades mecánicas de las múltiples capas proteicas que protegen al rotavirus. Los resultados, que se publican en eLife, podrían abrir nuevas vías para el desarrollo de tratamientos frente a la infección por este tipo de virus, responsable de gran parte de las enfermedades diarreicas en la infancia desde el nacimiento hasta los 5 años. Este estudio es el primero que detalla la interacción entre la función y las propiedades mecánicas de un virus de “múltiples capas”.

Muchos virus de ARN bicatenario rodean su genoma de una capa protéica característica que incorpora su propia maquinaria molecular para permitir que el genoma se replique y propague. Algunos de ellos añaden capas de proteína adicionales que participan en funciones específicas. Por ejemplo, el rotavirus ha concentrado toda la maquinaria necesaria para la interacción y la entrada en la célula diana en la capa más externa de su partícula viral.

Tres capas de proteínas

“La partícula completa de Rotavirus está formada por tres capas de proteína independientes. Esta partícula y partículas subvirales que contienen una o dos capas de proteína desempeñan diferentes papeles durante la infección“, explica el autor principal, Manuel Jiménez-Zaragoza, asistente de Investigación en el Departamento de Física de Materia Condensada de la Universidad Autónoma de Madrid. “Queríamos ver cómo contribuyen las interacciones entre las capas que definen estas diferentes partículas al ciclo de replicación del virus”.

Mediante una mezcla de nueva metodología y procedimientos ya conocidos, los autores aislaron cada una de las diferentes partículas y subparticulas virales de Rotavirus, y las estudiaron mediante microscopía de fuerzas atómicas (AFM). A grandes rasgos, el corazón de un AFM es una micropalanca, al final de la cual hay una punta con un radio de unos 20 nm, que se emplea como un sensor de fuerzas gracias a un láser que mide su flexión mientras que deforma las partículas víricas individuales de triple, doble y única capa.

Los resultados muestran la presencia de una fuerte interacción entre la delgada capa externa y la gruesa capa media de la partícula viral, que resulta crítica para la protección del virión infectivo. Interacciones más débiles entre los componentes de la capa media y de estos con la capa interna permiten a esta gruesa capa realizar su papel como adaptador entre las capas interna y externa, y la dotan de la flexibilidad necesaria para permitir al virus replicar su genoma en las células anfitrionas, un proceso conocido como transcripción.

“Nuestros hallazgos revelan cómo las propiedades biofísicas de las tres capas proteicas se ajustan para permitir que el rotavirus infecte de forma eficiente las células del huésped”, dice el autor principal Pedro de Pablo, profesor asociado de la Universidad Autónoma de Madrid. “Creemos que este trabajo aporta valiosa información e importantes dianas para el desarrollo de nuevas estrategias antivirales”.

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